Ernest Rutherford

Ernest Rutherford (1871 – 1937) fue un físico y químico neozelandés. Descubrió, entre otras cosas, que la radiactividad desintegraba los elementos. Por este descubrimiento le otorgaron el Premio Nobel de Química en 1908.

Su padre fue granjero y mecánico y su madre, maestra. Rutherford destacó por su habilidad aritmética. Terminó la escuela como primer lugar de todas las asignaturas. Por este mérito ingresó al Canterbury College. Durante su estancia en la universidad descubrió que el hierro podía magnetizarse por medio de altas frecuencias. Luego de licenciarse, obtuvo una beca en Nueva Zelanda para estudiar matemáticas.

Se dedicó al estudio de las partículas radiactivas y logró clasificarlas en alfa (α), beta (β) y gamma (γ). Al estudiar el elemento torio llega en 1902 a la conclusión de que las emanaciones de torio son efectivamente átomos radiactivos, pero sin ser torio, y que la radiactividad viene acompañada de una desintegración de los elementos.

Este descubrimiento provocó un gran revuelo entre los químicos, muy convencidos del principio de indestructibilidad de la materia. Una gran parte de la ciencia de la época se basaba en este concepto. Por ello, este descubrimiento innovador representa una auténtica revolución.

También se le debe un modelo atómico, con el que probó la existencia del núcleo atómico, en el que se reúne toda la carga positiva y casi toda la masa del átomo.

Rutherford era un hombre muy robusto y entró en el hospital en 1937 para una operación menor, tras haberse herido podando unos árboles de su propiedad. A su regreso a su casa, parecía recuperarse sin problemas, pero su estado se agravó repentinamente. Murió el 19 de octubre de 1937 a los 66 años y se le enterró en la abadía de Westminster, junto a Isaac Newton y Kelvin.

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